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Los obstaculos de la Universidad en el Metaverso

La educación superior en los Estados Unidos está en problemas. Los costos de matrícula en espiral y una crisis de deuda estudiantil amenazan con hacer que la universidad sea inasequible para todos, excepto para los ricos. ¿Cómo puede ayudar el metaverso a superar estos retos en las universidades?

En un intento por reducir los gastos y controlar los aumentos de matrícula, las universidades estadounidenses confían cada vez más en instructores temporales que están mal pagados, enseñan una gran cantidad de cursos y, a menudo, carecen de seguridad laboral y seguro médico.
Muchas escuelas también están aumentando el tamaño de las clases y moviendo los cursos en línea para reducir los costos. Y los estudiantes no están contentos: el aprendizaje en línea es menos popular que la instrucción en persona, y la insatisfacción solo ha aumentado durante la pandemia.

Imagén osicodelica de persona con lentes de realidad vritual

Iryna Veklich/ Getty Images

Además de estos problemas, las universidades en los EE. UU. y otras partes del mundo enfrentan el desafío de iniciativas de aprendizaje y campamentos de entrenamiento que cuestionan la relación entre las credenciales académicas formales que otorga una universidad y el éxito en el mundo real.

El Metaverso

El metaverso, una serie de tecnologías emergentes de realidad virtual y aumentada que ofrecerá una experiencia más inmersiva que la Internet actual, puede ayudar a las universidades a resolver algunos de estos problemas y revolucionar la experiencia del aprendizaje remoto.
Pero como mis colegas y yo en el Centro de Ética Aplicada de UMass Boston hemos descubierto a través de nuestra investigación, resolver un conjunto de problemas a través de la inteligencia artificial o IA y otras tecnologías a menudo crea otro conjunto de problemas.
Descubrimos que la IA tiene el potencial de debilitar la capacidad de las personas para emitir juicios ordinarios sobre asuntos que incluyen cosas mundanas, como qué película ver, así como decisiones más importantes, como quién debería obtener un ascenso en el trabajo. También descubrimos que socava el papel de la serendipia, es decir, los encuentros casuales y otros eventos inesperados que experimentas en el mundo real, y puede socavar la creencia de las personas en la importancia de los derechos humanos.
¿Traerá el metaverso mejores noticias para la educación superior? Potencialmente. Pero para construir universidades prósperas en el metaverso, los ingenieros informáticos, los líderes de la educación superior y los legisladores tendrán que resolver algunos problemas difíciles. Aquí hay cinco desafíos que considero los más urgentes de abordar.

1. Libertad académica

La libertad académica, la capacidad de profesores y estudiantes para discutir y estudiar cualquier tema que consideren importante, no está garantizada en plataformas privadas. Si la docencia universitaria y los intercambios intelectuales van a ocurrir en plataformas propiedad de corporaciones, ¿qué sucede cuando estas discusiones se vuelven controvertidas?

¿Estarían comprometidas las plataformas como Meta y Zoom con el libre intercambio sin restricciones, incluso cuando la publicidad puede perjudicar el precio de sus acciones? El historial histórico reciente no es alentador.
Por ejemplo, Zoom, Facebook y YouTube bloquearon una conferencia virtual organizada en 2020 por la Universidad Estatal de San Francisco. Esta conferencia presentaba a Laila Khaled, miembro del Frente Palestino para la Liberación de Palestina que estuvo involucrada en dos secuestros de aviones a fines de la década de 1960 y principios de la de 1970.
Las universidades no pueden otorgar a las empresas de redes sociales el poder de veto sobre los temas que pueden discutir los estudiantes y los profesores. Eso mataría la libertad académica. Si vamos a tener educación superior en el metaverso, este problema debe resolverse.

2. Enfoque

El aprendizaje exitoso requiere la capacidad de prestar atención a lo que sucede en clase. Un buen seminario universitario necesita aislarse del mundo durante una hora o dos. Ya es bastante difícil lograr este nivel de enfoque con los estudiantes en el mundo real, tentados como están por sus teléfonos y computadoras portátiles. ¿Cómo se crea un entorno de aprendizaje totalmente virtual que conduce a la concentración?
Los videos promocionales de Facebook para el metaverso, llenos de tigres psicodélicos y loros bailarines, aumentan esta preocupación. Entonces, ¿cómo pueden los diseñadores asegurarse de que el metaverso no empeore los desafíos ya serios para el enfoque del aula? Hay momentos en los que, por increíble que sea un instructor, los dispositivos tecnológicos y lo que ofrecen son demasiado tentadores para los estudiantes, incluso durante la clase.
Uno podría pensar que esto es una solución fácil. Seguramente, se podría incorporar una función para eliminar las distracciones. Pero lo mismo podría decirse sobre las distracciones que se originan en los teléfonos y computadoras de los estudiantes en el entorno actual. No es tan fácil restringir lo que los estudiantes pueden ver en sus propios dispositivos. Las universidades pueden preocuparse por ser vistas como intrusivas si lo hacen. E imagínense lo tentadoras que pueden ser las compras inmersivas en 3D durante la clase.

3. Comunicación

Gran parte de la comunicación humana ocurre de forma no verbal: las expresiones faciales y el lenguaje corporal revelan muchas de nuestras intenciones. ¿Pueden los avatares, representaciones de dibujos animados de nosotros mismos, transmitir expresiones faciales y lenguaje corporal de la misma manera? Esto es importante porque gran parte del aprendizaje en las clases universitarias, particularmente en las clases con muchos debates típicas de los cursos de humanidades, depende de una comunicación viva y espontánea. Esa comunicación espontánea a menudo implica la capacidad de transmitir y recibir señales no verbales. Los ingenieros apenas han comenzado a pensar en estos problemas. Tendrán que hacer un gran progreso antes de que maduren las comunicaciones virtuales no verbales.

4. Un sentido de comunidad

Gran parte de lo que les gusta a los estudiantes de la universidad, y gran parte de lo que aprenden, ocurre fuera del aula. La mejor experiencia universitaria fomenta un sentido de comunidad: los estudiantes se reúnen informalmente, se hacen amigos, desarrollan puntos de vista sobre los demás, sobre sí mismos y sobre las instituciones políticas que gobiernan sus vidas.
Este sentido crucial de comunidad puede comenzar en clase, pero por lo general se desarrolla más allá de ella. ¿Hay alguna manera de que esta experiencia, uno de los grandes puntos de venta de la vida universitaria, se pueda replicar en el metaverso? En otras palabras, ¿se puede crear una comunidad significativa entre los estudiantes y sus maestros, y entre los estudiantes y ellos mismos, sin presencia física, cuando todos los miembros están instalados en sus hogares, usando audífonos?

5. Brechas digitales

Finalmente, los creadores de políticas y los educadores deben preguntarse si la educación superior en el metaverso realmente hará que las universidades sean más accesibles. ¿Estas tecnologías ofrecerán una experiencia educativa convincente a un costo menor, o simplemente marcarán el comienzo de una nueva brecha digital: un sistema de dos niveles que consta de élites que pueden pagar la educación física y aquellos que deben conformarse con la contraparte virtual? O, para complicar las cosas, ¿qué pasaría si las llamadas “metaversidades” se convirtieran en parte de un sistema de tres niveles, con escuelas tradicionales para los ricos, educación de realidad virtual en metaverso para las clases medias y aprendizaje remoto bidimensional, empleado ahora, para aquellos que no pueden permitirse nada más?
A pesar de los desafíos que enfrentan, las universidades siguen siendo instituciones sociales cruciales, para la generación de conocimiento, para el desarrollo personal de quienes asisten y para albergar conversaciones difíciles. El metaverso, si despega y si estos problemas muy reales pueden abordarse, bien puede ofrecer a las universidades una nueva forma de sobrevivir.

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Profesor Asociado de Filosofía y Director, Centro de Ética Aplicada, UMass Boston

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